«  Je suis une combattante  »: la première femme africaine à la tête de l’OMC prête au combat

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Ngozi Okonjo-Iweala, sur le point d’être nommé directeur général, rejoint le système commercial mondial face à un moment décisif

Ngozi Okonjo-Iweala.

«  Je dis souvent que je peux dormir sur un sol en terre battue ainsi que sur un lit à plumes et être très confortable  », déclare le nouveau chef de l’OMC, Ngozi Okonjo-Iweala. Photographie: Personnel de Reuters / Reuters

Even pour un économiste, il y a beaucoup de très grands nombres dans la vie de Ngozi Okonjo-Iweala. En tant que présidente de Gavi, l’alliance du vaccin, elle a supervisé la vaccination annuelle de millions d’enfants . Lorsqu’elle était directrice générale de la Banque mondiale, elle a supervisé 81 milliards de dollars (58 milliards de livres sterling) d’opérations. Dans ses fonctions en charge des finances du Nigéria, elle s’est attaquée à la dette de 30 milliards de dollars du pays le plus peuplé d’Afrique. Et elle compte 1,5 million d’abonnés sur Twitter.

Il y a aussi beaucoup de petits nombres: les 20 organisations à but non lucratif qui ont nommé Okonjo-Iweala à leurs conseils consultatifs, les grandes banques et entreprises qu’elle a conseillées, les 10 diplômes honorifiques en plus de son propre doctorat, une vingtaine de prix, des dizaines de rapports importants ont été rédigés et les livres.

Ensuite, il y a les multiples listes présentant fréquemment Okonjo-Iweala, 66 ans: les 100 femmes les plus puissantes du monde, les 100 personnes les plus influentes au monde, les 10 femmes les plus influentes d’ Afrique , les 100 ou 150 femmes les plus influentes du monde, et bien d’autres.

Lundi, Okonjo-Iweala a été ajouté à une nouvelle liste: celle des directeurs généraux de l’Organisation mondiale du commerce (OMC), poste qui n’a jamais été occupé auparavant par un Africain ni par une femme. Elle reprendra l’institution, avec son budget de 220 millions de dollars et ses 650 collaborateurs, à un moment critique.

Ce sera le moment de mettre à profit toute l’expérience décisive qu’elle a acquise en 40 ans de carrière. Le système commercial mondial – avec l’OMC en son cœur – est confronté à un moment décisif , selon les experts. Mais Okonjo-Iweala peut-il le réparer?

Okonjo-Iweala avait six ans lorsque le Nigéria a obtenu son indépendance de la Grande-Bretagne en 1960. Elle a grandi dans un petit village du sud de l’État du Delta. Ses parents, tous deux universitaires distingués, étudiaient en Europe grâce à des bourses, alors elle et ses six frères et sœurs ont été élevés par une grand-mère. La vie n’était pas facile. À l’âge de neuf ans, Okonjo-Iweala avait appris à cuisiner, à aller chercher du bois et à gérer de nombreuses tâches ménagères.

La guerre civile opposant l’État séparatiste du Biafra au gouvernement central nigérian a perturbé son éducation et l’a exposée à de nouvelles difficultés. «Je mangeais un repas par jour et les enfants mouraient. Ainsi, j’ai appris à vivre très frugalement. Je dis souvent que je peux dormir sur un sol en terre battue ainsi qu’un lit à plumes et être très confortable. Cela a fait de moi quelqu’un qui peut se passer de choses dans la vie à cause de ce que nous avons vécu », a déclaré Okonjo-Iweala au magazine Forbes l’année dernière.

Lorsque sa sœur de trois ans est tombée malade de manière chronique du paludisme, c’est Okonjo-Iweala qui l’a portée sur trois kilomètres jusqu’au cabinet du médecin, poussant à travers une foule de 600 personnes et grimpant à travers une fenêtre pour obtenir le traitement qui a sauvé la vie de l’enfant.

Gordon Brown, à gauche, photographié avec Ngozi Okonjo-Iweala, à droite, en 2006

Gordon Brown, à gauche, photographiée avec Ngozi Okonjo-Iweala, à droite, en 2006, alors qu’elle était ministre des Finances nigériane, l’a qualifiée de «réformatrice brillante». Photographie: Manuel Balce Ceneta / AP

À la fin de la guerre, Okonjo-Iweala est allé aux États-Unis pour étudier l’économie à Harvard et au MIT (Massachusetts Institute of Technology), a épousé son amour d’enfance et, à l’âge de 25 ans, a commencé à travailler pour la Banque mondiale, en augmentant régulièrement. la hiérarchie de l’institution, voyageant beaucoup et ne partant que lorsqu’elle a été invitée à devenir ministre des Finances du Nigéria en 2003.

Cette nomination a plongé Okonjo-Iweala dans une bataille sans issue pour imposer des réformes économiques . «Quand je suis devenue ministre des Finances, ils m’ont appelé Okonjo-Wahala – ou Trouble Woman», a-t-elle déclaré au Guardian en 2005 . «Cela signifie: ‘Je te donne l’enfer.’ Mais je me fiche des noms qu’ils m’appellent. Je suis un combattant; Je suis très concentré sur ce que je fais et implacable dans ce que je veux accomplir, presque à tort. Si tu me gênes, tu te fais botter.

Elle s’est attaquée à l’énorme dette du Nigéria en convaincant les puissances occidentales sceptiques d’accorder une aide. Gordon Brown l’a qualifiée de «brillante réformatrice», bien que d’autres aient moins apprécié l’accord qu’elle a conclu avec les créanciers. Certains commentateurs soulignent que bon nombre des promesses qu’elle a faites aux Nigérians en matière de croissance économique et de création d’emplois n’ont pas été tenues .

«Elle peut être vraiment ferme et audacieuse, peut-être effrayante pour certaines personnes, mais en même temps, elle est toujours elle-même. Une femme qui nous fait rire. Elle a des blagues », a déclaré Ada Osakwe, une économiste qui a travaillé avec Okonjo-Iweala au gouvernement.

Maintenant que les élections américaines ont levé l’opposition de l’administration Trump à sa nomination , ce sera l’OMC qu’elle dirigera. C’est une position beaucoup plus exposée et beaucoup plus influente que n’importe quel Okonjo-Iweala a occupé auparavant.

L’organisation basée à Genève fait face à des critiques acerbes de tous bords depuis des décennies. C’était la cible principale d’un mouvement protestant contre les conséquences les plus néfastes de la forme de capitalisme et du processus de mondialisation qu’il promeut, alors que plus récemment, il a été attaqué par les États-Unis pour ne pas avoir relevé le défi posé par le modèle chinois de capitalisme d’État.

Les pays les plus pauvres du sud mondial protestent depuis longtemps contre les avantages qu’ils disent avoir accordés au monde développé et leur manque relatif d’influence sur la prise de décision par rapport aux États plus riches. Les subventions agricoles ont été un point de discorde particulier. L’organisation n’a pas scellé un accord commercial multilatéral majeur depuis des années, et espère qu’elle pourrait d’une manière ou d’une autre réduire la surpêche ou aider à gérer le Far West commercial qu’est le commerce électronique.

La pandémie de Covid-19, avec des économies en difficulté et un protectionnisme croissant dans le monde, pose de nouveaux défis.

« L’OMC a besoin … d’un regard neuf, d’un nouveau visage, d’un étranger, d’une personne capable de mettre en œuvre des réformes et de travailler avec les membres pour s’assurer que l’OMC sort de la paralysie partielle dans laquelle elle se trouve », a déclaré Okonjo-Iweala dans un entretien avec CNN .

Osakwe, l’économiste, a déclaré que cette nomination était «un gros problème pour l’Afrique et c’est un gros problème pour le monde». «Avoir une femme aussi remarquablement accomplie à la tête d’une institution qui a besoin d’un certain niveau de remaniement, étant donné tout ce qui se passe avec le commerce dans le monde, les combats entre les États-Unis et la Chine. Elle a été dans les tranchées », dit-elle.

La semaine dernière, Okonjo-Iweala a déclaré à ses abonnés Twitter qu’elle avait hâte de «finaliser le processus du DG de l’OMC». «Il y a un travail vital à faire ensemble», a-t-elle déclaré.


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